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Comment fonctionne un ordinateur ?

Les ordinateurs sont devenus courants dans nos vies. Présents à notre travail mais aussi chez nous. Mais au fait, de quoi se composent-ils ? Et à quoi ressemblera l’ordinateur du futur ?

Un ordinateur est une machine capable d’exécuter un programme, littéralement « écrit à l’avance », c’est-à-dire une série d’opérations. Ce programme est enregistré dans une mémoire et les opérations sont réalisées par un processeur. Ces opérations agissent sur des données, elles aussi enregistrées dans la mémoire.

Composition et fonctionnement d’un ordinateur

Actuellement, les ordinateurs sont électroniques. Processeur et mémoire sont composés de transistors, dont chacun se présente sous deux états, à l’instar d’une porte (on parle de « portes logiques ») qui peut être ouverte ou fermée : l’information (opérations et données) est codée sous forme de nombres binaires, qui ne comportent que des 0 et des 1.

Le processeur d’aujourd’hui, vrai petit ordinateur, comporte aussi une bonne quantité de mémoire et il a le plus souvent plusieurs « cœurs », c’est-à-dire des unités de calcul.

Vue de l’intérieur d’un PC (Personal Computer). © Studio M, fotolia

La mémoire est en plusieurs parties :

Des périphériques complètent l’ordinateur : clavier, souris, surface tactile, scanner, carte graphique, écran, imprimante, etc.

Les ordinateurs du futur

D’autres principes sont explorés pour l’ordinateur du futur : remplacer les électrons par la lumière (photonique), utiliser les propriétés magnétiques des électrons (spintronique) ou faire appel aux phénomènes quantiques (ordinateur quantique).

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